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平流层发射公司放弃运载自研项目

2019-11-07来源:不知名的媒体创作人

图中所示为平流层发射公司原打算提供的运载“家族”。该公司现在称将不再研制自己的运载系统,只利用诺格创新系统公司现有的飞马座XL火箭(图中左侧)

    【《航天新闻》1月18日报道】由已故亿万富豪保罗·艾伦创办的平流层发射公司1月18日宣布停止研制将由其巨型载机携带到高空发射的运载器。公司一位发言人在发给《航天新闻》的一则声明中说,公司正在停止研制自己的运载器家族,而将利用其载机来发射诺格创新系统公司的小型飞马座XL火箭。有关这项变动的消息最早由GeekWire网站报出。

    这位发言人在声明中说,“平流层发射公司正在停止研制自己的运载家族和火箭发动机”;“我们正在理顺经营,把重点放在载机和我们支持诺格飞马座XL空射型火箭开展一次验证发射的能力上”。声明中未提及裁员,但有知情消息人士称,随着公司运载研制工作的下马,预计会有多达数十人丢掉工作。

    平流层发射公司最广为人知的是其研制了全球翼展最大的一架巨型飞机。配备6台喷气发动机的这架双机体飞机已在加州莫哈韦航空航天港完成了一系列滑行测试,最近一次是1月9日,当时时速达到了将近220公里。在那次测试中,飞机前起落架曾短暂离地,表明该机即将迎来首次升空飞行。

    该公司的运载方案几经变化。艾伦2011年底宣布成立平流层发射公司时的最初方案是要让载机携带太空探索公司“猎鹰”9火箭的一个改型。但两家不到一年后便分道扬镳,取而代之的是轨道科学公司(后称轨道ATK,现诺格创新系统公司),拟采用的火箭称为“雷电”,下面几级为固体,上面级采用航空喷气发动机洛克达因公司的RL10发动机。

    然而,几年后,在看到小卫星热将带动小运载需求的增长后,平流层发射公司又决定停止那项工作。2016年10月,该公司宣布同轨道ATK建立伙伴关系,用其载机来发射后者现有的飞马座XL火箭。从其展示的一项方案看,载机一次升空可携带3枚飞马座火箭。

    不过,该公司并未失去对更大型火箭的兴趣。它2017年年中聘请一位前NASA和太空探索公司工程师担任主管推进的副总裁,同年9月同NASA斯坦尼斯航天中心签署一项“航天法案协议”,以利用那里的推进试验设施。去年8月,平流层发射公司正式宣布了其运载研制项目,称其正在研制称为“中型运载器”的一种火箭,拟在2022年首飞,低轨运载能力可达3400公斤。该公司还称,它还制定了低轨能力为6000公斤的一种更大的火箭以及一种载人可复用航天飞机的方案。

    这些运载器都拟采用该公司自行研制的一种发动机,称为PGA(取自公司创始人保罗G.艾伦名字的首字母缩写)。该发动机采用氢氧推进剂,据称推力可达20万镑(约合890千牛)。去年11月,平流层发射公司称其成功地对预燃室进行了点火试车。预燃室是这种分级燃烧发动机两个燃烧室中较小的一个。

    不过,艾伦去年10月因病去世给平流层发射公司的前途蒙上了阴影。这家公司实际上完全靠艾伦出资。作为艾伦的控股公司,火神有限公司当时称,艾伦去世前制定了让其各类项目能持续下去的规划。但火神公司并未披露这些规划。

    不再自行研制后,平流层发射公司就要完全依靠飞马座XL这款资格很老但却因价格太高而需求很小的火箭。该公司曾表示,能一次挂带3枚火箭将使其能把一个星座的卫星部署到不同轨道面,因为载机可根据需求改变其飞行路线。不过,鉴于以商业方式研制的价格要低得多的新一代小运载的崛起,光有这种灵活性恐怕还不够。

    平流层发射公司在声明中重申,它将继续对其载机进行测试。公司发言人说:“我们对业已取得的成就感到无比自豪,期待着在2019年首飞。”



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